Aunque este mes siempre nos brinda una serie de eventos espectaculares, en esta ocasión sobresale un eclipse total de Luna que será visible en toda la República Mexicana. Asimismo, mayo nos brinda la oportunidad de observar un acercamiento entre planetas brillantes, una lluvia de meteoros, varios objetos del Catálogo Messier (el reto del mes) y no podían faltar las efemérides de nuestro satélite, la Luna, pero antes revisemos este dato.

La astrónoma que descubrió la composición química de las estrellas

Cecilia Helena Payne-Gaposchkin fue una astrónoma nacida el 10 de mayo de 1900 en Buckinghamshire, Reino Unido, y fallecida en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos el 7 de diciembre de 1979. Formó parte de un grupo de brillantes mujeres estudiosas del cosmos, conocidas como las “Calculadoras de Harvard”. En su tema doctoral, que defendió en 1925, demostró que el hidrógeno es el principal componente de las estrellas, lo que le valió que su trabajo fuera considerado como “la más brillante tesis doctoral escrita nunca en astronomía”. Su revolucionario descubrimiento cambió por completo la forma de ver el Universo.

Eclipse Total de Luna (Miztli cualo o cuando la Luna es comida)

El 15 de mayo a las 20:33 horas, tiempo del centro de México, inicia el eclipse de Luna, a las 21:28 horas iniciará la fase parcial, a las 22:30 horas comienza la totalidad, teniendo su punto medio a las 23:12 horas. El eclipse total terminará a las 23:54 horas, la fase parcial verá su fin a las 00:55 horas, ya del 16 de mayo, y finalmente, el eclipse llegará a su consumación a las 01:51 horas. Afortunadamente, podremos disfrutar este atractivo evento astronómico en toda la República Mexicana. La Luna se encontrará en dirección de la constelación de Libra, hacia la parte sureste de la esfera celeste (ver tabla y mapa).

UT                              Hora Local                    Etapa del Eclipse

01:33 / mayo 16      20:33 / mayo 15      La Luna entra en la penumbra de la Tierra

02:28 / mayo 16      21:28 / mayo 15      La Luna entra en la umbra de la Tierra. Comienza el eclipse parcial.

03:30 / mayo 16      22:30 / mayo 15      Luna completamente dentro de la umbra de la Tierra. Comienza el eclipse total.

04:12 / mayo 16      23:12 / mayo 15      Punto medio del eclipse

04:54 / mayo 16      23:54 / mayo 15      La Luna sale de la umbra terrestre. Finaliza el eclipse total.

05:55 / mayo 16      00:55 / mayo 16      Luna completamente fuera de la umbra de la Tierra. Finaliza el eclipse parcial

06:51 / mayo 16      01:51 / mayo 16      La Luna sale de la penumbra de la Tierra

Abran paso al venerable

Este mes recomendamos localizar y observar a una verdadera reliquia de la Galaxia, el cúmulo globular M5, NGC 5904 o Cúmulo Rosa, en la constelación de la Serpiente. Observado inicialmente en 1702 por la pareja Golffried Kirch y Maria Margarethe, Messier lo redescubrió y catalogó en 1764, describiéndolo como un objeto nebular; William Herschel pudo resolver (identificar) estrellas en aquella pequeña nube hasta 1791.

Se estima que cuenta con 100,000 estrellas y que se encuentra a 24,500 años luz de nosotros, así mismo se cree que tiene una edad de 13,000 millones de años, con un diámetro de 130 años luz, haciéndolo realmente de los más grandes y longevos. Puede verse a simple vista, con muy buenas condiciones de visibilidad, con binoculares se distingue una pequeña mancha brumosa y con un telescopio pequeño se aprecia una nube brillante hacia el centro, sin embargo, con telescopios mayores a 10 cm de apertura, se observarán anillos brillantes concéntricos y algunas estrellas.

Perlas luminosas adornan este mes

La lluvia de meteoros η-Acuáridas tendrá actividad entre del 19 de abril al 28 de mayo, con su máximo el 6 de mayo. La tasa máxima observable será de 40 meteoros por hora. El radiante se encuentra en dirección de la constelación de Acuario, con coordenadas AR=22h30m, DEC=- 1º00´. El objeto responsable de esta lluvia es el cometa 1P/Halley, será observable en la madrugada del 6 de mayo, hacia la parte este de la esfera celeste.

El Gran Cúmulo de Hércules

En dirección de la constelación de Hércules podemos observar a uno de los cúmulos globulares más impresionantes del firmamento, el Gran Cúmulo de Hércules, técnicamente conocido como M13 o NGC 6205. Fue observado por primera vez por Edmund Halley en 1974, quien lo describió diciendo “es como un pequeño parche, que se muestra al ojo desnudo cuando el cielo está sereno y la Luna está ausente”, en su época se veían miles de estrellas, ahora necesitamos unos binoculares o un pequeño telescopio para observar este objeto. El cúmulo M13 se localiza a unos 25,000 años luz, de 150 años luz de diámetro y contiene del orden de 100,000 estrellas, de las más longevas en la Galaxia. Como dato curioso, el cúmulo M13 formó parte, en 1974, de los festejos por la inauguración del Observatorio de Arecibo, fue seleccionado como objetivo para enviar una señal de radio en busca de civilizaciones extraterrestres.

Una reunión planetaria brillante

Al amanecer del día 24 de mayo tendremos una buena oportunidad de apreciar a simple vista el acercamiento de 5 de los objetos más brillantes del firmamento nocturno: Venus, Júpiter, Marte, la Luna y Saturno, muy cerca de la Luna y Marte en conjunción, es decir, cuando ambos objetos comparten una de sus coordenadas, la Ascensión Recta. En este momento, el planeta rojo pasará a 1° 28´ al sur de la Luna. El acercamiento será observable al amanecer en dirección de la constelación de Piscis.

Un cúmulo llamativo en el Escorpión

Los cúmulos globulares son agrupaciones casi esféricas de cientos de miles, y hasta millones, de estrellas que están ligadas entre gravitacionalmente y que orbitan en torno a las galaxias, como si fueran sus satélites. Están formados por las estrellas más viejas de la galaxia, con edades superiores a los 10,000 millones de años, ya que se formaron a la par que nuestra galaxia. En la Vía Láctea se conocen cerca de 150 grupos de este tipo.

El cúmulo globular M4 (Cúmulo del Cangrejo, NGC 6121 o Mel 144) fue descubierto por De Chéseaux entre 1745 y 1746 y fue catalogado en 1764 por Messier como M4, un “cúmulo de muy pequeñas estrellas”; se localiza a unos 7,200 años luz de distancia de nosotros, haciéndolo uno de los más cercanos, situado en el cielo en la constelación del Escorpión, en dirección de su estrella más brillante, la supergigante roja Antares (α Sco). Con una magnitud aparente de 5.6 y tamaño angular de 36 minutos de arco (similar a la Luna, que tiene 30 minutos de arco), que en cielos muy oscuros puede verse a simple vista, tiene unas 100,000 estrellas y, como la mayoría de los cúmulos globulares, es muy antiguo (unos 13 mil millones de años), estará bien ubicado para observación durante los próximos 4 meses, hacia el sureste de la esfera celeste.

Fases de la Luna (horario del centro de México)

Cuarto Creciente     Luna Llena    Cuarto Menguante      Luna Nueva

08 de mayo, 19:2  15 de mayo, 23:14  22 de mayo, 13:43  30 de mayo, 06:30

398,291 km     362,109 km     376,381 km     403,763 km


             Fecha                                             Distancia               Tamaño angular         

Luna en apogeo  05 de mayo, 07:46            405 289 km          29.5 minutos de arco

Luna en perigeo 17 de mayo, 10:26            360 260 km           33.1 minutos de arco